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lunes, 25 de abril de 2011

¿Por qué la USAID no financia el acceso a internet de los pobres en la Florida?

Mientras el gobierno de Estados Unidos gasta decenas de millones de dólares , procedentes del bolsillo del contribuyente norteamericano, en financiar la ciberguerra contra Cuba, más de una cuarta parte de los habitantes del sur de la Florida carecen de acceso regular a internet y algunos no saben manejar una computadora, otros no pueden pagar el acceso a la red.
Los programas que entregan computadoras, capacitación y acceso a internet a estas comunidades han perdido financiamiento durante la crisis económica.
Las reducciones de presupuesto en las escuelas resultaron en menos horas de laboratorio de informática, así que los alumnos ahora sólo tienen una clase de 30 minutos cada ocho días hábiles.
Casi la mitad de los alumnos no tiene acceso a internet en casa y batallan por mantener el ritmo. “Hay niños que no tienen computadoras en casa y la escuela es mínimo. Eso no es suficiente”.
De acuerdo con un reprotaje aparecido en The Miami Herald y replicado en español por El Nuevo Herald, en la Florida: La brecha tecnológica deja atrás precisamente a los más necesitados

La brecha tecnológica deja atrás precisamente a los más necesitados

La falta de recursos —y cambios más rápidos en la tecnología— están profundizando la brecha digital en el sur de la Florida

 

Hans Hoffmann (izq.), lee el viernes en la Biblioteca Regional de Miami Beach. Hoffmann, de 81 años, va en autobús a la biblioteca porque no tiene computadora en su casa.
Hans Hoffmann (izq.), lee el viernes en la Biblioteca Regional de Miami Beach. Hoffmann, de 81 años, va en autobús a la biblioteca porque no tiene computadora en su casa.
Marsha Halper / The Miami Herald

bcarey@MiamiHerald.com

¿Necesita ayuda para pagar la hipoteca? ¿Para solicitar beneficios del Seguro Social, un préstamo estudiantil, cupones de alimentos o beneficios laborales? ¿Le hace falta una cita con el servicio de inmigración o simplemente buscar un empleo? Para los que están en una situación de necesidad, el acceso a internet ya no es sólo una comonidad, es algo básico para sobrevivir.
A pesar de la proliferación de computadoras baratas y la fascinación de la sociedad con Facebook, no todos están conectados.
Mientras las empresas e instituciones que tratan de ahorrar dinero trasladan más servicios a la internet, los núcleos familiares con más necesidades se están quedado atra’s.
Más de una cuarta parte de los habitantes del sur de la Florida carecen de acceso regular a internet, según investigaciones. Algunos no saben manejar una computadora, otros no pueden pagar el acceso a la red.
Los programas que entregan computadoras, capacitación y acceso a internet a estas comunidades han perdido financiamiento durante la crisis económica.
Y en el sur de la Florida los temas son más desconcertantes que en otros lugares. “El mayor desafío está aquí, porque aquí están todas las dimensiones de la división”, dijo Rodney C. Adkins, vicepresidente de Sistemas y Tecnología de IBM, durante una reciente visita a su nativa Miami. “Hay una división de edad, de cultural y de diversidad”.
Los otrora populares cafés de internet han desaparecido al tiempo que la cantidad de personas con acceso desde casa o el teléfono móvil ha aumentado enormemente. Hoy la mayoría de las personas sin acceso privado va a las bibliotecas públicas, que han reducido el horario en todo el país por problemas de presupuesto.
Las bibliotecas que han escapado a las reducciones con frecuencia cierran a menudo a las 6 p.m., especialmente si están en áreas pobres.
Para personas como Hans Hoffman, esas escasas horas le dificultan el mantenerse conectado.
Hoffman, retirado de 81 años, no tiene dinero para una computadora y una conexión de internet. Así que cuando la sucursal de la Biblioteca Regional de Miami Beach abre a las 9:30 a.m. de los viernes, Hoffman busca alguna terminal libre. La biblioteca a la que normalmente va, en Little River, cerca del Pequeño Haití, está cerrada los viernes, así que toma el autobús hasta la Playa y usa las dos horas por día que se permite a cada usuario.
“Algunas cosas son asequibles, otras no”, dijo Hoffmann, mientras revisaba su cuenta de correo electrónico de Yahoo. “El dinero está un poco escaso, así que tengo que ahorrar”.
Cuando la escuela termina, los estudiantes sin acceso en casa se van a las computadoras de la biblioteca. En algunas escuelas del sur de la Florida sencillamente no hay computadoras.
Ese es el caso en el aula de segundo grado de la maestra Jennifer Hamel en la Primaria North Lauderdale, a pesar de que el currículo incluye un complicado programa de matemática informática. Las reducciones de de presupuesto en las escuelas resultaron en menos horas de laboratorio de informática, así que los alumnos ahora sólo tienen una clase de 30 minutos cada ocho días hábiles.
Casi la mitad de los alumnos no tiene acceso a internet en casa y batallan por mantener el ritmo. “Hay niños que no tienen computadoras en casa y la escuela es mínimo. Eso no es suficiente”.
Pero no son los únicos.
El 30 por ciento de los habitantes del sur de la Florida no tiene acceso regular a internet y 21 por ciento no tiene computadora, según un estudio del 2010 de Scarborough Research. En Miami-Dade la situación es peor que en Broward: 35.5 por ciento de los habitantes de Miami-Dade indican que no tienen acceso regular a internet, en comparación con 23 por ciento en Broward. Miami-Dade también está por debajo de la media nacional: 22.7 por ciento de los estadounidenses no tienen acceso a intenet, según Internet World Stats.
Cuando se trata de comunidades con problemas, las cifras parecen aún más sombrías. De los 758 hogares en el Proyecto de Viviendas Liberty Square en Liberty City, sólo cinco familias tenían acceso a internet de banda ancha en el 2009, la última vez que se hizo una encuesta en el área. En ese mismo año, unos 2.000 estudiantes de las zonas de menos privilegios en el condado Miami-Dade informaron a la Justa Escolar del condado que no tenía acceso a internet en casa.
Parte del problema: residentes con problemas económicos optan por gastar su dinero en otras cosas, dijo el ex alcalde Manny Díaz, vicepresidente de la Alianza por la Igualdad Digital, una de las varias organizaciones sin fines de lucro encaminadas a suministrar un mayor acceso digital.
“Aún hay personas que aún no entienden la importancia de ello en sus vidas”, dijo Díaz. “Esto no es un lujo”
La prueba:
•  Dueños de viviendas en la Florida que buscan ayuda con sus hipotecas sólo pueden solicitar el nuevo Fondo para los Más Afectados del estado a través de internet.
•  Las solicitudes de desempleo se manejan principalmente online, aunque existe una opción telefónica durante horas específicas de lunes a jueves.
•  Los estimados anuales de la seguridad social para los que no se han retirado solo estarán disponibles online, una acción diseñada para ahorrar $70 millones.
•  Las solicitudes de asistencia alimentaria, ayuda temporal con efectivo, Medicaid y para refugiados se manejan online. Los solicitantes sin acceso pueden obtener una solicitud impresa – pero deben primero viajar a una de las oficinas comunitarias en la Florida de ACCESS del Departamento de Niños y Familias o a los centros de atención al cliente.
•  Las citas para los servicios de inmigración se deben hacer online. Las personas sin computadoras pueden usar las que se encuentran en el vestíbulo del Servicio de Aduanas e Inmigración cerca de El Portal – pero primero tienen que llegar allí.
“Es un gran problema”, dijo Cheryl Little, directora ejecutiva del Centro de Defensa de los Inmigrantes de la Florida. “Cada vez más, las agencias del gobierno colocan cosas online, y muchos de nuestros clientes desafortunadamente no tienen acceso a las computadoras – o si lo tienen, no saben como usarlo. Incluso sin van a una biblioteca, ¿saben cómo acceder a la información si nunca han usado una computadora?”
Esa desconexión coloca al personal de la biblioteca en un nuevo papel que les ocupa el tiempo mientras los visitantes piden a menudo que les ayuden a llenar sus solicitudes para servicios y para empleos.
“Actualmente si quieres ser cualquier cosa, incluso una empleada de limpieza en un hotel, tienes que solicitarlo online”, dijo Arthur Liebhaber, administrador asisente para la sucursal en Miami Beach del sistema de bibliotecas públicas del condado. Los solicitantes de empleo que vienen a la biblioteca a menudo no saben cómo usar una computadora o escribir un resumen, comentó.
“Ha llegado al punto en que si no tienes ninguna habilidad con las computadoras, mejor la buscas”.
Organizaciones sin fines de lucro como la Alianza para la Igualdad Digital y la Coalición de Banda Ancha de Miami-Date tratan de hacer frente a la brecha al financiar programas educacionales y suscripciones con descuento a internet. La meta: obtener ciudadanos lo suficientemente entusiasmados como para invertir por sí mismos.
“Les das el conocimiento, la comprensión. Entonces les das las verdaderas herramientas, el software y la conexión a internet, les dejas descubrir por sí mismos. Depende de ellos después de eso”, dijo James E. Osteen Jr., director ejecutivo de la Coalición de Banda Ancha de Miami-Dade. “Entonces ellos encuentran una razón y una forma de pagar por ello”.
Esa es también la meta del programa federalmente financiado en el distrito escolar de Miami-Dade que ha distribuido 3,000 computadoras en este año escolar para las familias con desventajas a $25 cada una. Otras 3,000 estarán disponibles para el año 2011-2012. El programa está también manejando 10,000 suscripciones de un año a internet a estudiantes que cumplan los requisitos en escuelas con pobre desempeño.
“Sólo estamos rascando la superficie”, dijo Deborah Karcher, jefa de información de las Escuelas Públicas de Miami-Dade. “Incluso $25 es demasiado para algunos padres. Ellos desean saber, ‘¿Cuál es el truco?’ así que no siempre hay una confianza en que esto es gratis.
Para obtener las computadoras y acceso a la banda ancha gratis en casa, los padres y los niños tienen primero que asistir a una pequeña clase sobre el uso de las computadoras y la seguridad en internet.
“Tenemos la esperanza de que los padres puedan ver esto como un incentivo después que lo usaron”, dijo Karcher. “Hacerles comprar la idea de que lo necesitan, de que sus hijos lo necesitan, y que es tan importante como su cable”.
El distrito escolar del condado Broward carece de los fondos para un programa similar. En vez de ello, su iniciativa Digital Divide [Divisoria Digital] depende de donaciones y viejas computadoras de escuela que son actualizadas y distribuidas a los estudiantes en necesidad.
En el año escolar 2006-2007, entregaron 882 computadoras, y otras 700 el año siguiente.
Este año han entregado unas 100 computadoras.
“No estamos obteniendo muchas de las escuelas, porque las escuelas están usando las cosas un poco más tiempo”, dijo Becky Schmaus, directora de integración de redes en el distrito escolar de Broward. “No recibimos mucho equipo con todos los recortes de presupuesto”.
Y no se suministran conexiones de internet. Un programa de cinco años de antigüedad para el acceso, llamado OneBroward Network, todavía tiene que encontrar financiamiento.
El dinero para enseñar habilidades de computación en la comunidad también se ha reducido – y en algunas áreas, desaparecido por completo.
“En este momento, no tenemos absolutamente ningún subsidio”, dijo Peter Korinis, jefe del programa Elevate Miami y jefe de información para la Ciudad de Miami. “Tenemos que dejar que se vaya nuestro programa coordinado porque era financiado con subsidios. [El dinero se ha] secado sustancialmente, no hay duda de eso.
Desde su lanzamiento en el 2004, Elevate Miami ha instalado 350 computadoras con acceso a internet en parques y centros de ancianos.
En años pasados, organizó varias clases de computación para niños, trabajadores adultos y personas de la tercera edad. Actualmente, no puede encontrar voluntarios. La más reciente sesión de entrenamiento fue en febrero. Las bibliotecas del condado Dade a veces ofrecen clases básicas limitadas.
Pero los recortes al presupuesto no han afectado las numerosas clases que se ofrecen en las bibliotecas en el condado Broward. Durante el mes ofrece múltiples clases introductorias y avanzadas en inglés y español, incluyendo clases para Microsoft Word, Excel, Power Point, Publisher, medios sociales, encontrar trabajaos online y escribir currículos.
Además de clases de computadoras, hay otra cosa que está cerrando la brecha: smartphones.
“Los teléfonos celulares se ven como esenciales”, dijo Reynol Junco, un profesor asociado en la Universidad de Lock Haven quien estudia efectos de tecnología en los estudiantes. “La barrera para entrar desde un teléfono celular es mucho menor que la que existe para entrar desde una laptop o una computadora de escritorio. Está definitivamente claro que los teléfonos igualan eso”.
El allanar ese campo es crítico para el éxito del sur de la Florida, creen los expertos.
“Si no tenemos éxito en esto en los próximos cuatro o cinco años, la brecha va a ser muy grande”, dijo Osteen, de la Coalición de Banda Ancha.
Korinis, de Elevate Miami, dijo: “El progreso se convierte directamente en empleos”.
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